Vanderlande gaat samenwerken met winnaar stapelwedstrijd

René Raaijmakers
Leestijd: 3 minuten

Viroteq is de winnaar van een internationale 3D-stapelwedstrijd. Vanderlande is onder de indruk en neemt de start-up uit Almere in de arm om zijn aanbod te verrijken.

‘We spelen de hele dag 3D-tetris’, zegt Evert van Galen, de mede-oprichter van Viroteq, dat begin deze maand een internationale prijs voor efficiënt stapelen in de wacht sleepte. Het Viroteq-team won de virtual stacking challenge op de International Conference on Robotics and Automation (ICRA) in Londen, waaraan Vanderlande en Het Fraunhofer Instituut hun naam hebben verbonden.

Van Galen richtte Viroteq in 2019 op, samen met Tom Loomans. Ze ontmoetten elkaar in een andere start-up die zich focuste op intelligente robotica en vision binnen de variabele processen binnen de voedingsmiddelenindustrie.

Het duo zag een markt voor het stapelen van pakketten met verschillende maten en gewichten. ‘Van het bestellen tot bezorgen worden producten meerdere malen gesorteerd en gestapeld’, zegt Van Galen. ‘Dat zie je in allerlei toeleverketens. Die stapelprocessen zagen we als kans. Als je efficiënter stapelt, dan vervoer je minder lucht en bespaar je.’

Zwaar en hoog

Het automatiseren van sorteren en stapelen zorgt bovendien voor ontlasting van mensen. ‘Manuele processen zijn vaak zwaar. Er zijn wel arbeidsvoorschriften, maar als ze aan het werk zijn dan verplaatsen mensen wel eens pakketten tot dertig kilo, ook als dat eigenlijk niet mag. Als je rekent dat containers of pallets soms ook nog twee meter hoog zijn, dan is dat zwaar. De tekorten op de arbeidsmark maken de vraag extra actueel.’

Viroteq richtte zich de afgelopen jaren op de ontwikkeling van zelflerende algoritmes om dit probleem op te lossen. Het in Almere gevestigde bedrijf werd onder meer gesteund door private investeerders en de provincie Flevoland. De toekenning van de prijs in Londen viel samen met de lancering van hun eerste product.

Voorbeeld van pakketjes stapelen voor de post.

De oplossing van Viroteq richt zich op omgevingen met veel onbekenden. ‘Je stapelt pakketten, maar je weet nog niet wat eraan komt. We moeten ervoor zorgen dat de stapel stabiel is en dat de volume-efficiëntie zo hoog mogelijk is’, zegt Van Galen. De hiervoor benodigde kunstmatige intelligentie bouwt Viroteq zelf met een team dat momenteel bestaat uit acht personen, ‘voor het grootste deel software-engineers.’

De winst – minder lucht, een hoge transport-efficiëntie – is afhankelijk van de specifieke processen en vervoersmiddelen zoals pallets en containers. ‘Onze ai-modellen blijven zichzelf optimaliseren en maken binnen een seconde een betere keuze dan mensen.’

Buizen met een paar motoren

De Viroteq-software is een toevoeging aan een bestaande robotbesturing. ‘Een robot is in feite een aantal ijzeren buizen met een paar motoren die onderdelen verplaatsen van a naar b. Je geeft die robot coördinaten op en hij berekent het pad daarna zelf. Onze software geeft niet alleen de begin en eindpositie door, maar bekommert zich ook om het pad, want je moet secuur bewegen in een stapelgebied met flexibele stapelingen die per krat of pallet sterk variëren. Het gaat niet alleen om een goede eindpositie, maar ook over goed oppakken en een optimale beweging. We doen dus ook de hele robotbesturing voor alle gangbare robots.’

Viroteq won de challenge met zijn Stackrbrain ai-technologie in een deelnemersveld van 39 partijen die vanuit de hele wereld deelnamen aan de challenge in Londen. Daarbij werden verschillende logistieke pakketstapelprocessen gesimuleerd om binnen een krat efficiënt pakketten te stapelen zonder ze te beschadigen. Viroteq optimaliseerde de volumetrische vulsnelheid en was in staat om stapels met een hoge stabiliteit te maken, zodat pakketten in real-worldsituaties ook niet beschadigd raken tijdens transport.

Van Galen en Loomans zijn inmiddels een samenwerking gestart met Vanderlande om hun oplossing in de markt te zetten. ‘Viroteq is in staat om stabiele stapels te bouwen en een indrukwekkend hoge vulgraad te behalen’, zegt Stijn de Looijer, technology owner robotic automation bij Vanderlande.